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神秘的MQ-25“黄貂鱼”

发布时间:2018-06-12  原作者:晨枫   点击数:

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  多年来,美国海军大力推动无人机自主化,并取得了卓有成效的进展。2013年,美国海军正式启动无人舰载空中监视与打击(简称UCLASS)系统计划,这将成为舰载无人作战飞机,要求在2020年代上半叶投入使用。但各方对于UCLASS应该侧重侦察监视还是侧重打击不能统一,两者兼优则超出了可接受的风险和投资水平。2016年2月1日,美国海军宣布放弃UCLASS计划,改为舰载空中加油(简称CBARS)系统。有条件的话,可适当整合低端侦察、监视能力,但不要求隐身能力,也不要求打击能力。

  UCLASS转向到CBARS既在意料之外,又在情理之中。随着诺斯罗普X-47B上舰试验的成功,一般飞行和舰上运作的技术问题已经没有不可克服的障碍,包括甲板调度、自主起飞和着舰、单独飞行和编队飞行。从F-18E伙伴加油系统在空中自主加油也不成问题。

  但在任务端,问题还是很多。以侦察和监视为主的话,问题还不是太大,但美国海军不满足于单纯的侦察和监视。反舰和对地攻击的话,全自动的目标选择、攻击决策、交战规则、对威胁的自动甄别和反制,这些都是人工智能领域里积极研究的项目,但都没有达到实战水平。因此,UCLASS面临一个尴尬的问题:飞行技术方面已经就绪,但自主打击还远未就绪。

KA-6D曾经是舰载加油力量的主力
KA-6D曾经是舰载加油力量的主力

F-18E伙伴加油是现在的主力,但效率不高
F-18E伙伴加油是现在的主力,但效率不高

现在无人机之间自主互助加油都已经验证了
现在无人机之间自主互助加油都已经验证了
现在无人机之间自主互助加油都已经验证了

  另一方面,在KA-6D退役后,美国海军已经没有了专用的舰载加油机。F-18E/F挂载伙伴加油系统可以兼任空中加油任务,但不仅占用舰载战斗机力量,而且空中加油效率不高,可输送燃油量不理想,尤其在远离航母的战场。用F -18E/F作为伙伴加油还有消耗宝贵的战斗机结构和发动机寿命的问题。

  理想的加油机应该留空时间长,耗油低,可输送的燃油量大,但对速度、机动性、电子系统、武器系统等没有要求。F-18E/F在本质上还是战斗机,设计基点与加油机要求背道而驰。航母上配备专用加油机的话,可以解放20-30%的舰载战斗机,并降低不必要的舰载战斗机寿命的消耗。

  加油机需要完善的通信和数据链,便于与空中的战斗机联络、汇合,还可作为前沿空中网络化作战的空中节点。加油机天然具有超远航程和超长航时,再适当配备红外、光电和雷达系统,就可以构成中低威胁环境下海上侦察和监视的良好平台,有效加强航母战斗群对周边战场的态势感知,在生存力方面与P-3C、P-8A这样的海上巡逻机相当。

  原来的战斗机全部作为战斗机使用,另外增加加油机,会导致航母上舰载机数量的增加,但这不是问题。冷战结束后,美国超级航母就不再按照最大容许数量搭载舰载机,而是按照最高效数量搭载。适当空出来的甲板和机库面积便于调度和维修,实际出动率影响不大,但整体运作效率提高,开支降低。舰上是有增加若干架无人加油机的空间的。为了维持搭载和运作效率,CBARS要求飞机的尺寸和重量在F-18E/F的水平。

  还有一点不能忽视:高度自主的舰载无人机毕竟是一个跨度很大的新生事物。X-47B上舰测试成功是一回事,在作战条件下长期大量运作是另一回事。从对抗性要求较低但出动率要求较高的加油机入手,未必不是一个稳妥地开端。经验丰富、条件成熟的时候,可以从CBARS现有的低端侦察、监视、打击能力升级改型,或者研发全新的舰载无人作战飞机。

  加油机的无人化不是必须。从已经退役的洛克希德S-3“北欧海盗”反潜机改装加油机在技术上毫无问题,在性能上也合适。不过S-3已经停产了,现有封存的S-3即使深度翻修也只能有限延寿,重开生产线的经济性更加糟糕。与E-2预警机相同平台的格鲁曼C-2“灰狗”运输机有一样的问题。贝尔V-22“鱼鹰”是另一个选择,但巨大旋翼的强烈气流不利于软式加油管和笼形接头在空中的稳定。

  更重要的是,美国海军对加油机的隐身尽管不作要求,良好的隐身能力对未来加油机战场生存力或许是不可或缺的。加油机越靠前部署,增加作战飞机航程和延长留空时间的作用越显著,但自身面临的威胁也越大。美国空军已经在认真考虑加油机的生存力,近期以自卫电子战和红外、雷达干扰为主,远期要求隐身。美国海军不可能没有想法,只是从技术风险和近期威胁水平出发,还不宜过度强调隐身,以导致成本失控。不过在成本和风险相差不大的情况下,对具有隐身潜力的候选还是欢迎的。

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